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Origins of merengue

We will probably never know with certainty the true origin of this music, but theories about it express deep-rooted feelings about Dominican identity. One theory links merengue to the Haitian mereng. Although they differ in important ways, the Dominican Republic and Haiti shar many cultural characteristics. Like merengue in the Dominican Republic, mereng (in Haitiean Creole, méringue in French) is a national symbol in Haiti. according to Jean Fouchard, mereng evolved from the fusion of slave musics such as the chica and calenda with ballroom forms related to the French contredanse Mereng's name, he says, derives from the mouringue music of the Bara, a Bantu people of Madagascar. That few Malagasies came to the Americas renders this etymology dubiou, but it is significant because it forgrounds what Fouchard, and most Haitians, consider the essentially African-derived nature of their music and national identity. Dominican merengue, Jean Fouchard suggests, developed directly from Haitian mereng.

Dominicans are often disinclined to admit African and Haitian influences on their culture. As ethnomusicologist Martha Davis points out, many Dominican scholars "have, at the least, ignored African influence in Santo Domingo. At the worst, they have bent over backwards to convince themselves and their readers of the one hundred percent Hispanic content of their culture. This is not an uncommon Latin American reaction to the inferiority complex produced by centuries of Spanish colonial domination". According to merengue innovator Luis Alberti, for example, merengue "has nothing to do with black or African rhythms. The Dominican proclivity to deny connections with Africa is related to anti-haitian sentiment, and relationships between the national musics of Haiti and the Dominican Republic have often been ignored or downplayed in Dominican merengue scholarship. In several standard Dominican sources that mention merengue in Puerto Rico and other countries, competent scholars neglect to acknowledge even the existence of Haitian mereng. In fact, for Esteban Peña Morel, one of the few Dominicans to admit a connection between merengue and mereng, this link tenders merengue inappropiate as a Dominican symbol; he suggests another genre, the mangulina, as more representative of national culture.

Such views met with considerable criticism. When Dominican folklorist Fradique Lizardo discussed the African influence on Dominican culture and asserte that "merengue's origin is in Africa," the respected dance music composer Luis Senior described himself as "horrified" by Lizardo's asertion and claimed that it was "unpatriotic" to call merengue African. Lizardo's theory of merengue's origin resembles Fouchard's, for he writes that the Bara of Madagascar perform a dance called "merengue," adding that they play a drum similar to the tambora prominent in Dominican merengue. Lizardo suggests that Bara and other African musics were combined with a Cuban form called the danza to produce Caribbean merengue. However, knowing that few Malagasies came to the Americas, that drums similar to the tambora are distributed widely in Africa, and that several styles of merengue do not use the tambora weighs against Lizardo's theory that merengue derives specifically from the Bara.

Whatever their differences, almost all of the origin theories point to connections between merengue and European-derived ballroom dance musics such as the danza. Flérida de Nolasco believes that merengue's association with these forms indicates that its origins are in Europe. Although Manuel Rueda acknowledges the possibility of some African influence on merengue, he also believes that its European influences demonstrate merengue's Euro-American nature, and he discedits the idea that merengue is Afro-Caribbean. Julio Hernández, however, points out that European-derived musics came under African influence in the Americas, arguing that while merengue developed from European forms, it is a syncretic, Afro-Hispanic genre. Singer Joseito Mateo, the "king of merengue", concurs; he pointed out to me in an interview that racias amalgamation naturally produces syncretic music: "Dominican whites and blacks had their own musics, just as in the United States the blacks have their own music. But gradually, what is called a fusion of the two races came about, the blacks and the whites. And so, a música mestiza was formes, that is, a mixed music. The white contributes his part, and the black contributes his drums".

For most dominicans, then, to discuss merengue's origin is to discuss Dominican national and racial identity. Eurocentric thinkers emphesize merengue's European elements, Afrocentric scholars emhasize its African elements, and those who celebrate racial amalgamation point to its syncretic nature. Yet while they may disagree on the nature of Dominicanness, all come together on one point: merengue expresses Dominican identity.



Espanol

Origines del merengue

Merengue es ánimo, merengue es movimiento, merengue es una pareja abrazándose y dando vueltos que los levan al cielo. Se ha dicho que la música dominicana es contagiosa, y verdaderamente, el merengue, nacido en un país pequeño, ha llegado a animar y enriquecer las vidas de gente en el mundo entero. Es contagiosa de manera quq de amor y vida: el merengue es un virus curativo.
España fue parte del mundo cosmopolitano islámico desde 711 hasta la reconquista. las culturas españolas, asiáticas y africanas estaban ligadas en éste mundo. Bilal, el muezzin (cantor) del profeta Hohammad, fue un negro africano. Reconocido como el mejor cantor de su día, Ibrahim Ibn al-Mahdei (779-839) fue hijo de una esclava africana y un padre aristocrático que pasó la mayor parte de su vida en España, donde fundó un movimiento musical de gran influencia. Hasta el año 1492 un estimado de 150,000 africanos (mayormente escavos) residieron en España. Siendo parte del nexo cosmopolitano afro-asiático, los españoles estaban listos para la interacción con los africanos cuando conocieron América; un rico sancocho africano-español creció en Santo Domingo. En cuanto a la vida musical, la parte negra predominó, creando una música afro-criolla.

El merengue surgió como una transformación afro-americana de la contradanza europea. Otras transformaciones de la contradanza incluyen el danzón cubano y el ragtime estadounidense. El término "merengue" (en francés "meringue" y en creole "mereng") se aplica a géneros estilísticamente distintos en Haití, Venezuela y Colombia. Así, el merengue dominicano es parte de una familia de bailes generalizada en el Caribe. El antihaitianismo que persiste entre muchos dominicanos se manifiesta en el hecho de que algunos investigadores dominicanos casi han ignorado el merengue de su vecino país. La investigación del merengue haitiano pudiera enriquecer la investigación de la música dominicana por ejemplo, mientras la relación entre el merengue y la contradanza es clara, cuando uno considera el caso del merengue haitiano (los fuentes históricas haitianas demuestran dicha vinculación), la relación entre el merengue dominicano y la contradanza fue ofuscada por muchos años. El hecho de que el merengue es el baile nacional tanto de Haití como de la República Dominicana refleja semejanzas de las culturas de los dos países de la isla Quisqueya.

El merengue dominicano, como los merengues haitiano y venezolano, surgió en los salones a mediados del siglo XIX como derivativo de la contradanza, Imitando la buena sociedad, los campesinos de las varias regiones de la isla transformaron el merengue de contradanza a sus propias maneras, utilizando estéticas e instrumentos musicales propios de sus culturas regionales. Lo que hoy en día se llama "el merengue dominicano" viene de una región de la República Dominicana, el Cibao. Otras regiones del país, y de Quisqueya entera, han tenido sus propias formas de merengue. Los otros merengues no se parecen al merengue cibaeño en el estilo musical ni en el estilo coreográfico. Los diferentes estilos de merengue son: 1) el merengue de atabales (en el Este), 2) el merengue palo echa'o, también llamado pri-prí (en Villa Mella), 3) el merengue redondo (en Samaná), y 4) el merengue cibaeño (en el Cibao).

Durante años el merengue popular ha admitido muchas influencias foráneas, sufriendo muchos cambios en su estilo musical. Por eso se ha dicho que el merengue ha "degenerado." Papa Molina, el líder de una de las mejores orquestas de los años 1950s, indica que la música popular de Estados Unidos siempre ha cambiado su nombre cuando su estilo musical ha cambiado, y opina que "un género musical no puede evolucionar cuando la célula ritmica cambia, el género cambia, y su nombre debe cambiar." Sin embargo, se debe notar que muchas veces, nombres de géneros musicales se aplican a tipos de música que son estilísticamente distintos. El son cubano no suena como el son mejicano, y el merengue venezolano no se parece al merengue cibaeño dominicano, que tampoco se parece el merengue palo echa'o dominicano (el pri-prí). Quizás los dominicanos no han cambiado el nombre de su música popular precisamente porque el merengue se ha convertido en un foro para promover la identidad nacional. La colonia dominicana en Estados Unidos creció rápidamente después de los años 1960s y los dominicanos ausentes usaron el merengue como una estrategia para fomentar su cohesión social en el ambiente foráneo.
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